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Entrevista: Andrés Cozar, investigador de la Universidad de Cádiz

martes, 8 julio, 2014

“Los residuos plásticos en superficie podrían representar tan solo el 1% de los plásticos existentes en el océano”

plasticos
Muestra de microplásticos obtenida durante la expedición Malaspina / Andrés Cozar

Entre 7000 y 35000 toneladas de minúsculos fragmentos de plástico flotan a la deriva por todos los océanos del mundo. Es una de las conclusiones de un trabajo que publica PNAS y que lidera Andrés Cozar de la Universidad de Cádiz, en el que se analiza la distribución de microplásticos en 3070 muestras que fueron recogidas durante la expedición de circunnavegación Malaspina a lo largo de todo el planeta. En casi el 90% por ciento de las muestras encontraron plásticos, principalmente en las zonas de los grandes giros de la circulación oceánica.

¿Qué pensaron durante la expedición cuándo en prácticamente todas las muestras aparecían plásticos?

Inicialmente entre los objetivos de la Circunnavegación Malaspina no se encontraba el estudio de la contaminación por plásticos. Pero desde los primeros muestreos, la presencia de plásticos en las muestras fue común y muy llamativa para todos porque los muestreos se realizaban en océano abierto, en zonas muy alejadas de costa y núcleos poblados.

En su trabajo estiman que existen entre 7000 y 35000 toneladas de plásticos flotando en los océanos, una cifra muy baja comparada con otras estimaciones o con la producción mundial de estos compuestos, ¿a qué se debe?

Realmente yo conozco ninguna otra estima de contaminación por plásticos basada en concentraciones medidas en el océano. Sonaban algunos números basados en producción de plásticos en tierra y sin mucho soporte de datos en campo. La cantidad de residuos plásticos que nosotros estimamos para la superficie del océano es exagerada, pero ciertamente menos de lo esperado. Creemos que los residuos plásticos en superficie podrían representar tan solo el 1% de los plásticos existentes en el océano, y que existe un mecanismo a escala global que está retirando plásticos de la superficie de forma rápida.

¿Podrían ser los fondos marinos un sumidero mucho mayor de plásticos?

Es probable, pero desde la perspectiva científica no podemos afirmar esto porque existe aún poca información a escala global sobre las cantidades de plásticos en los fondos marinos.

¿Podría incluso ser mayor la cantidad de microplásticos incorporada en los organismos que la que flota en superficie?

Los organismos marinos son también un destino probable de la contaminación por plásticos, aunque de nuevo los datos son escasos. Existen muchos tipos de organismos y regiones del mundo sin ninguna información cuantitativa. Pero las evidencias existentes, sobre todo de análisis estomacales de pequeños peces oceánicos, son suficientes para sugerir que los organismos marinos pueden ser una vía significativa de retirada de plásticos de la superficie.

¿Qué efectos puede tener esto en la salud de los ecosistemas?

Que los organismos marinos pueden consumir accidentalmente plásticos, y que los residuos plásticos pueden contener contaminantes, son hechos probados, lo que falta es determinar la magnitud de los efectos que tiene la ingestión de plástico y contaminantes asociados sobre los organismos consumidores y sus depredadores, en especial sobre el hombre. Todavía sabemos muy poco sobre las consecuencias que la contaminación por plásticos a escala global puede tener sobre los océanos y el hombre.

¿Qué soluciones deberían plantearse?

La retirada selectiva de residuos en playas y costas me parece una medida muy factible y positiva. Existen diseños de barcazas para retirar basura de las zonas de acumulación en océano abierto, aunque todavía no se han probado y obviamente esto tiene mayores complicaciones logísticas, económicas e incluso políticas. Pero estas medidas solo estarían orientadas a mitigar el problema. La raíz del problema es que liberamos demasiados residuos plásticos a la naturaleza. Y son residuos que perduran mucho, pueden interaccionar con los organismos y alterar el funcionamiento de ecosistemas. Es evidente que los materiales plásticos son fundamentales para el desarrollo de la humanidad. Los necesitamos en campos como la medicina, la investigación o la propia conservación. De hecho, se prevé que la producción de plástico siga aumentando durante las próximas décadas. Pero, en mi opinión, el modelo actual de uso del plástico es poco eficiente, tenemos muchas pérdidas, y esto puede tener consecuencias medioambientales y económicas importantes debido a la magnitud que ha alcanzado este tipo de contaminación.

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img-responsive center-block Pablo

Me llamo Pablo, soy oceanógrafo y periodista, y he creado Ciencia en Remojo para compartir mis trabajos –científicos y divulgativos- e informar sobre actualidad en ciencias del mar.

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