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El aumento del hielo antártico secó el Mediterráneo hace 5.6 millones de años

miércoles, 11 noviembre, 2015

Una nueva teoría resuelve el misterio sobre las causas de la Crisis Salina del Messiniense

Inserciomamifers
Recreación artística de cómo quedó el Mediterráneo durante la Crisis Salina del Messiniense. Los ríos excavaron en los márgenes continentales profundos cañones, la evaporación hizo precipitar capas de sal de más de un kilómetro de espesor. El Estrecho permitió el tránsito de mamíferos entre Europa y África.

Un equipo internacional de científicos liderados por la Universidad de Otago, Nueva Zelanda, han resuelto el misterio de cómo se secó casi por completo el Mediterráneo hace 5.6 millones de años y cómo se volvió a reinundar de forma drástica.

Se trata del evento conocido como la Crisis Salina del Messiniense, una época en la que el Mediterráneo se desconectó del Atlántico durante unos 270.000 años, desecándose casi por completo y dando lugar a depósitos de sal de hasta un kilómetro de espesor.

Desde que se descubriese este hecho en los años 70, cuando a bordo del Glomar Challenge se perforaban por primera vez los enormes depósitos salinos que hasta entonces se conocían como reflector M, han sido varias las teorías que han tratado de explicar las causas de este evento y, ahora, un nuevo trabajo que publica Nature Communications parece resolver el misterio.

La primera teoría publicada postulaba que los movimientos tectónicos de las placas Africana, Arábiga y Euroasiática provocaron la desconexión del Mediterráneo con el Atlántico. Fueron varias las situaciones tectónicas propuestas que podían explicar el ascenso del Arco de Gibraltar que aislaría el Mediterráneo, sin embargo, años después ganaría peso la teoría de un descenso del nivel del mar en el Océano Atlántico, que se ha tratado de relacionar con la Crisis Salina del Messiniense a través del análisis de isótopos de oxígeno en foraminíferos obtenidos de testigos de sedimentos. Sin embargo las fechas nunca han terminado de cuadrar.

Este nuevo trabajo pone en evidencia la complejidad de las causas de este evento, que ha requerido de un enfoque novedoso y multidisciplinar. En primer lugar los científicos analizaron 60 testigos de sedimentos obtenidos alrededor de todo el continente antártico que les han permitido conocer el aumento y retroceso del hielo durante el periodo en cuestión. Esta información sirvió para determinar los cambios del nivel del mar a escala local gracias a un modelo que permite conocer los ajustes gravitacionales de la corteza debido a estos cambios en el hielo y las masas de agua. Por último, el análisis conjunto de todo ello, permitió demostrar que fueron los efectos combinados del descenso del nivel del mar y los cambios isostáticos en el Estrecho de Gibraltar -al verse liberado el fondo marino del peso del agua- lo que finalmente terminó por desconectar el Mediterráneo del Atlántico.

Estos mismo cambios isostáticos hicieron que la corteza emergida comenzara a hundirse de nuevo tiempo después, hecho que coincidió con una nueva fase de derretimiento del hielo antártico, lo que explicaría la drástica reinundación del Mediterráneo hace unos 5.33 millones de años.

Este trabajo pone en evidencia el complejo comportamiento del planeta ante los cambios en el clima y en concreto cómo un aumento global en el nivel del mar puede manifestarse de forma diferente en cada zona con consecuencias asombrosas.

 

Referencia: Antarctic glacio-eustatic contributions to late Miocene Mediterranean desiccation and reflooding. Christian Ohneiser, Fabio Florindo, Paolo Stocchi, Andrew P. Roberts, Robert M. DeConto & David Pollard. Nature Communications, 2015. doi:10.1038/ncomms9765

img-responsive center-block Pablo

Me llamo Pablo, soy oceanógrafo y periodista, y he creado Ciencia en Remojo para compartir mis trabajos –científicos y divulgativos- e informar sobre actualidad en ciencias del mar.

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