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¿Cómo vuelven las larvas marinas a sus lugares de vida adulta?

viernes, 2 septiembre, 2016

Un robot-larva podría revelar el misterio

Robot-larva
Grant Sussner, técnico de la UC Davis, se prepara para lanzar uno de los robots-larva en las costas de Bodega Bay. Foto: Joe Proudman/UC Davis

La estrategia reproductiva de miles de especies, desde crustáceos y moluscos hasta peces, ha sido un misterio para la ciencia durante décadas.

Un solo individuo es capaz de producir miles de larvas que libera al océano de una sola vez. ¿Pero dónde van esas larvas? ¿Cómo vuelven? La teoría más aceptada hasta la fecha era que las larvas viajaban a la deriva, con escaso control de sus movimientos, al igual que lo hacen las semillas de un árbol. Sobrevivir y después encontrar el lugar adecuado donde asentarse y comenzar la vida adulta sería una auténtica lotería.

Sin embargo, esta teoría -ni ninguna otra- ha podido demostrarse debido a la dificultad de monitorizar los movimientos de estas larvas microscópicas.

Ahora, científicos de la Universidad de California han desarrollado un robot-larva que es capaz de reproducir los movimientos de proyectos de cangrejos, mejillones o peces de roca.

Estos robots, bautizados como ABLEs por las siglas en inglés de Exploradores Autónomos de Comportamiento Lagrangiano, son pequeños cilindros, con unas aspas en su parte central que les permiten moverse en la vertical, un sistema de comunicación vía satélite y una serie de sensores ambientales que miden la salinidad, la temperatura, la luz, la profundidad y la velocidad de natación.

Gracias a estos pequeños robots, los científicos están revelando la forma en que las larvas controlan sus desplazamientos gracias a movimientos en la vertical. Cómo estos diminutos organismos son capaces de nadar arriba y abajo buscando corrientes que les alejen o acerquen a la costa según sus necesidades.

Aún queda mucho que estudiar en este campo y estos robots podrían ser de gran ayuda para la gestión de áreas protegidas y pesquerías, el control de especies invasoras o el estudio del efecto del cambio climático en las poblaciones.

img-responsive center-block Pablo

Me llamo Pablo, soy oceanógrafo y periodista, y he creado Ciencia en Remojo para compartir mis trabajos –científicos y divulgativos- e informar sobre actualidad en ciencias del mar.

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